November 25, 2023

Utan Damian Lillard i mixen är Heats alternativ begränsade för den åldrande lista de har byggt nu

Om vi ​​har lärt oss något under lågsäsongen i NBA så är det att ingen vill förlänga Pat Rileys segerserie.

Miami Heats manager tillbringade sommaren med att tro att Portland Trail Blazers point guard Damian Lillard skulle falla i hans knä och gå med Jimmy Butler och Bam Adebayo i ett lag som skulle kunna ge honom en tionde mästerskapsring. Istället stal rivalen Milwaukee Bucks Lillard under hans näsa, parade det sjufaldiga All-NBA-valet med tvåfaldiga MVP Giannis Antetokounmpo och omintetgjorde Rileys bästa planer.

Lillard begärde en affär när fri byrå öppnade. Hans agent, Aaron Goodwin, erkände offentligt: ​​”Han vill spela i Miami. Period,” varnade han andra friare: “Det är inte rättvist mot ett lag att låta dem delta i förhandlingar som kan sluta vara meningslösa.” Lillards kontrakt på 176 miljoner dollar sträcker sig till 2027. NBA lämnade till och med så långt att de varnade alla 30 lagen att Lillard skulle utsättas för disciplinära åtgärder om hans offentliga affärer fortsatte.

Riley har följt efter de senaste tre månaderna och lämnat enligt uppgift bara ett erbjudande från Tyler Herro och två draftval i första omgången på bordet för Lillard. The Heat kunde ha sötat affären genom att lägga till en kombination av Nikola Jović, Jaime Jaquez Jr. och ett tredje val i första omgången. Varför betala mer, gick tanken, när alla andra lag dämpade sina erbjudanden med det faktum att Lillard kanske inte ville spela för dem?

Men saker och ting förändrades förra veckan när Toronto Raptors dök upp som ett allvarligt hot för Lillard bland flera andra intresserade lag, rapporterade ESPN:s Marc J. Spears. “The Blazers skrev aldrig om Heat innan de accepterade detta erbjudande från Bucks,” enligt Anthony Chiang från Miami Herald.

Milwaukees vinnande bud: Jrue Holiday, Grayson Allen, ett draftval i första omgången 2029 och ett par av första valbyten. Oavsett vem som är ansvarig för kollapsen av förhandlingarna mellan Miami och Portland, om illvilja spelade en roll eller om Bucks kände att Heats bästa erbjudande fortfarande inte räckte, skrämde Riley.

78-åringen är inte van att nosa. Riley tränade Los Angeles Lakers till fem mästerskap på 1980-talet, en era som krönikerades i den nyligen inställda HBO-serien “Winning Time”. Som Miamis general manager parade han Dwyane Wade med Shaquille O’Neal för ytterligare en titel och Wade, LeBron James och Chris Bosh för ytterligare två. Hans senaste kupp – att utarbeta Adebayo och byta ut Josh Richardson för Butler – resulterade i två finaler under de senaste fyra åren, och Lillard borde vara den saknade biten för att avsluta jobbet.

Medan Heat väntade på Lillard släppte de två nybörjare från förra säsongens sista lag – Gabe Vincent och Max Strus – till free agency för totalt 25 miljoner dollar under säsongen 2023-24. Dessutom förvärvade en av deras främsta konkurrenter i öst Lillard. Bucks besegrade Miami i en slutspelsserie i första omgången på väg till mästerskapet 2021, och Heat tog revansch förra säsongen när de tog sig igenom konferensen.

Med andra ord, Bucks är bättre och Heat är sämre. Omedelbart efter onsdagens handel sköt BetMGM Milwaukee före Boston med bäst chans att vinna öst nästa säsong, medan Miami hamnade bakom Philadelphia 76ers och Cleveland Cavaliers. Värmen är återigen långt borta.

Lika oroande för Riley är att Lillard skulle kunna göra Antetokounmpo mer mottaglig för att teckna om i Milwaukee. Antetokounmpo sa till New York Times förra månaden, “Jag kommer inte att skriva på en förlängning efter 2025 om inte Bucks åtar sig att hjälpa honom att vinna ytterligare ett mästerskap.” Det ska ha funnits ett ömsesidigt intresse mellan Antetokounmpo och Heat joint venture innan han skrev på hans kontraktsförlängning 2020.

Milwaukees förvärv av Lillard var ett viktigt steg mot ytterligare långsiktigt stöd från Antetokounmpo. Om hans tillgänglighet hade varit Miamis reservplan för Lillard, skulle det skeppet också ha seglat.

Jimmy Butler och Miami Heat måste nu hitta en ny plan efter att Damian Lillard byttes till Milwaukee Bucks.  (Foto av Mike Ehrmann/Getty Images)

Jimmy Butler och Miami Heat måste nu hitta en ny plan efter att Damian Lillard byttes till Milwaukee Bucks. (Foto av Mike Ehrmann/Getty Images) (Mike Ehrmann via Getty Images)

Riley går inte tyst. Det finns andra snabba lösningar och långsamma spel att fortsätta. Miami förväntas flytta bort Holiday från Blazers, säger källor till Yahoo Sports. Han skulle passa perfekt för Heat-kulturen, även om Portland potentiellt skulle kunna få dem att betala Lillard-priset för en lägre avkastning. James Harden är tillgänglig från Sixers till ytterligare ett högt pris och en sämre passform. Donovan Mitchell kan snart vara tillgänglig för Cavaliers. Joel Embiid och Luka Dončić är nästa på listan över superstjärnor som kan bli upprörda inför sin status som fri agent 2026.

Miamis spellista är dock byggd för nu. Butler är 34 år gammal. Han närmar sig 30 000 kombinerade grundserie- och slutspelsminuter. Ännu äldre är Kyle Lowry och Kevin Love, som båda för närvarande har viktiga roller. The Heat är skyldig Butler, Adebayo, Herro och Duncan Robinson totalt 130 miljoner dollar för säsongen 2025-26 – 90 % av det beräknade lönetaket – och Lillard-handeln blottade Herros värde.

Det är inte lätt att hitta en stjärna, särskilt en som bara vill bytas ut till ditt lag, och det kommer att bli svårare att hitta en när det nya kollektivavtalet träder i kraft nästa år. Ingen kommer att ge Riley sin nästa ring. Han måste förtjäna det, och han måste betala hela priset för det.

Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *